Das Koronavirus verbreitet sich weiterhin schnell auf der ganzen Welt. Aber woher kommt es? Wissenschaftler auf der ganzen Welt versuchen, Spuren des Erregers aufzuspüren. Der Herkunftsort ist jedoch noch ungewiss.

Von Christian Baars und Stella Peters, NDR

Michel Schmitt sitzt vor seinem Computer und zeigt auf weiße Punkte auf dem Bild einer Lunge. Dies sind typische Anzeichen der Covid 19-Krankheit. Das Überraschende ist, dass dieses Foto am 16. November 2019 im letzten Jahr aufgenommen wurde.

Schmitt ist Radiologe am Albert-Schweitzer-Krankenhaus in Colmar im Elsass, unweit von Freiburg. Die Region Frankreich war im Frühjahr besonders von der Koronapandemie betroffen. Zu dieser Zeit analysierte Schmitt Hunderte von Lungenbildern von Patienten. “Mit den Erfahrungen von März und April kam mir die Idee, alle Bilder aus dem Sommer 2019 zu überprüfen und nach atypischen Zeichen zu suchen”, sagt der Radiologe. Tatsächlich fand er, wonach er suchte.

In den Aufzeichnungen vom 16. November und einem weiteren 12. Dezember entdeckte er Hinweise auf die Covid 19-Krankheit. Zu diesem Zeitpunkt hätten sie die Patienten als “seltsame Fälle von Grippe” angesehen, “mit Fieber, Lungenembolie, Lungenentzündung”, sagt er. Schmitt. Aber das “nicht alles passt”.

Erste Fälle von Korona in Frankreich im November?

Könnte es sein, dass einige Leute in Frankreich Mitte November Corona hatten? Schmitt ließ die Patienten nachträglich auf Antikörper untersuchen. Die Ergebnisse waren positiv. Sie können jedoch nicht ausschließen, dass sie in der Zwischenzeit infiziert wurden.

Es gibt jedoch auch andere Studien, die darauf hinweisen, dass sich das Virus bereits einige Wochen oder sogar Monate verbreitet hat, bevor es Ende Dezember in Wuhan entdeckt wurde. Beispielsweise fanden Forscher in Italien und Brasilien Spuren des Erregers in gelagerten Abwasserproben, die im Dezember bzw. November entnommen wurden. Und in China selbst, berichtete die “South China Morning Post” vor einigen Monaten, gab es Mitte November offenbar eine erste nachgewiesene Infektion.

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Verstehen Sie die Wanderwege des Virus

Seit wann verbreitet sich das Virus zwischen Menschen? Und woher kommt es? Wissenschaftler versuchen, den Weg des Virus mit verschiedenen Methoden zu verfolgen. Peter Forster nahm ebenfalls teil. Der Genetiker arbeitet in Cambridge und befasst sich normalerweise mit Veränderungen im menschlichen Genom, um herauszufinden, wann und wo sich die ersten Vorfahren auf dem Planeten ausbreiten. “Ich habe in den letzten 200.000 Jahren 20 Jahre damit verbracht, die Migration von Menschen zu verfolgen”, sagt Forster. Diese Methoden wären auch ideal, um “den Weg des Virus” zu verfolgen.

Zusammen mit seinen Kollegen, einschließlich seines Bruders in Kiel, diskutierte er den Ausbruch des SARS-CoV-2-Coronavirus. Sie kamen zu dem Schluss, dass die Pandemie wahrscheinlich zwischen Mitte September und Anfang Dezember begann und ziemlich sicher in China oder einem Nachbarland. Schmitt wundert sich nicht, dass das Virus in Europa bereits kurz danach sporadisch vorkam: Nachfolgende dokumentierte Fälle zeigten, wie schnell Reisende den Erreger in andere Regionen tragen konnten, sagt er.

Fledermauspathogene sind SARS-CoV-2 genetisch ähnlich

Die meisten anderen Wissenschaftler gehen ebenfalls davon aus, dass der Ausbruch in der zweiten Hälfte des Jahres 2019 in Asien begann. Es ist noch nicht klar, wann, wo und wie genau die erste Person infiziert wurde. “Es gibt viele Hinweise darauf, dass der Erreger aus einem Fledermausreservoir in Südchina stammt”, sagt Thomas Mettenleiter, Direktor des Friedrich-Löffler-Instituts (FLI), des Bundesforschungsinstituts für Tiergesundheit. Laut Mettenleiter wurden in bestimmten Fledermäusen in Südchina Krankheitserreger gefunden, die dem neuen SARS-CoV-2-Virus genetisch ähnlich sind. Das ist ein Hinweis, aber noch kein Herkunftsnachweis.

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Laut einer Studie eines internationalen Wissenschaftlerteams, die Ende Juli in der Zeitschrift “Nature” erschien, zirkulieren Viren, die eng mit SARS-CoV-2 verwandt sind, seit vielen Jahrzehnten in Hufeisenfledermäusen. Und diese Krankheitserreger haben Eigenschaften, die es ihnen ermöglichen, menschliche Zellen zu infizieren. Dies bedeutet, dass bei Kontakt zwischen Tieren und Menschen Viren herausspringen und sich möglicherweise so verändern können, dass sie sich weit zwischen Menschen ausbreiten können.

Die Forscher können jedoch nicht sagen, wann und wo dies speziell während des aktuellen Ausbruchs aufgetreten ist. Sie weisen darauf hin, dass die Hufeisenfledermaus in verschiedenen Regionen Chinas und in Nachbarländern weit verbreitet ist.

Es ist schwierig, angemessene Proben zu erhalten

Selbst für die Weltgesundheitsorganisation (WHO) sind Fragen zur Herkunft noch nicht geklärt. Daher sollte ein Team von Wissenschaftlern mehr Untersuchungen vor Ort durchführen. Zwei Experten, ein Tierarzt und ein Epidemiologe, waren im Juli in China. Sie sollten eine größere Studie über die mögliche Infektionsquelle vorbereiten. WHO-Chef Tedros Ghebreyesus sagte Anfang August, dass diese Mission in Kürze beginnen sollte. Es ist noch nicht klar, wann genau und auch, ob es erfolgreich sein wird.

In jedem Fall ist Thomas Mettenleiter von FLI skeptisch, ob es jemals möglich sein wird, zuverlässig zu beweisen, wann und von welcher Spezies das Virus den Menschen erreicht hat. Die Suche nach Hinweisen ist derzeit besonders schwierig, “weil wir eine menschliche Pandemie haben”, sagt Mettenleiter.

Der Erreger ist “jetzt praktisch überall verbreitet”. Und das heißt: Auch wenn es möglich ist, Viren in freier Wildbahn zu erkennen, muss zunächst geklärt werden, “ob es sich nicht um Wiedereinführungen infizierter Personen handelt”, sagt Mettenleiter. Daher ist es besser, Proben zu untersuchen, die vor Ausbruch der Pandemie entnommen wurden. Es ist nicht bekannt, ob Wissenschaftler finden, wonach sie suchen.

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